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S’endetter pour la quête du savoir : Un regard sur la loi nigériane relative aux prêts étudiants

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Le 12 juin 2023, le président Bola Tinubu a promulgué la nouvelle loi sur les prêts aux étudiants nigérians. Bien qu’il faille reconnaître les bonnes intentions qui sous-tendent cette politique, le fait est que des politiques similaires n’ont été introduites que récemment et de façon relative dans l’histoire des pays du Nord et qu’elles ont joué un rôle néfaste dans le développement de cette partie du monde. Par conséquent, on peut raisonnablement craindre que la nouvelle politique de prêts aux étudiants au Nigeria reproduise les effets débilitants sur la société et l’économie, comme cela a été le cas dans l’ensemble des  pays du Nord d’où elle a été copiée.

La loi sur l’accès à l’enseignement supérieur de 2023, également connue sous le nom de loi sur les prêts aux étudiants, crée le Fonds de prêts pour l’éducation afin d’aider les Nigérians à financer leurs études supérieures. Il est prévu que les emprunteurs commencent à rembourser leurs prêts par versement, deux ans après avoir terminé le programme obligatoire d’éducation post-tertiaire National Youth Service Corps (NYSC). Le bénéficiaire est tenu d’envoyer 10 % de son salaire mensuel au Fonds à la fin de chaque mois. En cas d’incapacité à rembourser ses dettes, il est passible d’une amende de 500 000 Nairas ou d’une peine de prison de deux ans, ou des deux, selon la gravité de la situation.

La mentalité de dépendance de l’Afrique

Il est incontestable qu’au cœur de la loi sur les prêts aux étudiants se trouve une mentalité de dépendance. La loi montre qu’au lieu de réfléchir de manière contextuelle pour formuler un mécanisme de financement authentique pour les étudiants économiquement défavorisés, les décideurs africains ont tendance à se limiter à ce que l’Europe et l’Amérique ont actuellement à offrir.

Les législateurs nigérians ne sont pas une exception.  Historiquement, les gouvernements africains post-indépendance ont échoué à se sevrer des tubes d’alimentation politique insérés pendant le colonialisme. Beaucoup ont encore du mal à élaborer des politiques générées de manière organique et pertinentes au niveau régional pour le progrès national. Pourtant, c’est au cœur de cette lutte même que se situe l’impasse de l’avancement accéléré du continent.

La politique de prêts aux étudiants dans les pays du Nord

Pendant des siècles, depuis la création de l’enseignement supérieur en Europe et en Amérique du Nord, des bourses et des subventions ont été accordées aux étudiants qui souhaitaient poursuivre des études universitaires, mais ne pouvant pas se les permettre. Il était impensable d’entraîner une jeune personne dans une vie d’endettement au nom d’une éducation qui la rendrait utile à la société. L’avènement du néolibéralisme ou de l’économie de marché libre au Royaume-Uni, sous Margaret Thatcher, a banalisé l’enseignement supérieur, le transformant en objet d’entreprise. Lorsque Thatcher a quitté le pouvoir en 1990, le décor était planté pour l’introduction du paiement des frais de scolarité et des prêts aux étudiants au Royaume-Uni.

De l’autre côté du Pacifique, la première politique de prêts étudiants enregistrée aux États-Unis au niveau fédéral remonte vers l’année 1958. Cette politique a été introduite dans le contexte de la guerre froide, lorsque les décideurs américains craignaient que le pays ne soit en retard par rapport à l’Union soviétique dans la production de personnel qualifié dans certains domaines. À cette époque, toutefois, seuls de très petits prêts étaient accordés pour des cours nécessaires à la lutte contre l’URSS. Avec l’ascension du néolibéralisme aux États-Unis dans les années 1970 et 1980, les étudiants, aux yeux du gouvernement, ont cessé d’être des apprenants qui étaient éduqués pour construire la société. Ils sont devenus des clients.

Si les décideurs politiques du Nigeria ont institué la loi sur les prêts étudiants dans l’optique d’un progrès sociétal à l’occidentale, l’histoire ne leur a pas donné raison. En effet, s’il y a une chose à retenir de l’histoire très récente du système de prêts étudiants dans les pays du Nord, c’est que ce système a joué un rôle négligeable, voire inexistant, dans le progrès de cette partie du monde. En effet, de nombreux historiens, économistes et chercheurs en sciences sociales s’accordent à dire que le déclin de l’Occident dans divers secteurs peut être attribué à la philosophie néolibérale qui a donné naissance au système de prêts étudiants.

Effets de la politique de prêts aux étudiants sur les sociétés occidentales

D’un point de vue quantitatif, les prêts étudiants en Occident pourraient avoir aidé des citoyens à obtenir une éducation et à améliorer leurs perspectives, alors qu’il leur aurait été difficile, voire impossible, de le faire autrement. Cependant, au-delà de la superficialité des chiffres, le système de prêts étudiants a créé une génération de débiteurs psychologiquement déplacés et vindicatifs, dont le mécontentement s’étend au-delà du gouvernement à l’ensemble du système social.

Les prêts étudiants ont des conséquences économiques graves sur les individus, les familles, les communautés et les nations. Avec l’avènement des prêts étudiants, les nations se retrouvent privées d’une main-d’œuvre essentielle dans certains domaines vitaux. L’éducation devrait aider les citoyens à explorer et à exploiter leur potentiel inné. Or, au lieu de se concentrer sur leurs capacités, les étudiants qui empruntent pour financer leurs études ont tendance à choisir des filières offrant un retour sur investissement immédiat et élevé. Au fil du temps, un pays se retrouve incapable de valoriser les talents naturels et les intérêts des jeunes dans plusieurs secteurs considérés comme non lucratifs.

Partout dans le Nord, les travailleurs mécontents sont de plus en plus nombreux ; ce sont des personnes dont le seul lien émotionnel avec leur emploi est leur salaire. Pour ne citer qu’un exemple, des avocats endettés et cupides arpentent les rues des États-Unis pour contraindre les gens à intenter des procès, justifiés ou non, contre leurs employeurs, des membres de leur famille ou de parfaits inconnus. En conséquence, le pays est en train de devenir une société où les gens ont trop peur de commettre des erreurs ou même de prêter main forte à quelqu’un dans le besoin, de peur d’être poursuivis en justice.

Sur le plan social, les prêts étudiants dans les pays du Nord incitent les jeunes à retarder le mariage et la procréation, à s’isoler de la communauté et même à abandonner leurs parents plus âgés pour s’installer au loin à la recherche de salaires plus élevés. La famille, qui est l’élément fondamental de la société, est sérieusement menacée. Avec la peur d’un défaut de paiement qui plane comme une guillotine au-dessus de leur tête, les parents sont incapables de s’absenter de leur travail, même si c’est pour s’occuper de leurs jeunes enfants. Les parents épuisés au travail se retrouvent à élever des bébés tout aussi épuisés et psychologiquement stressés par les longues heures passées dans des locaux de garderie.

En psychologie, plusieurs études ont établi les effets profondément traumatisants des prêts étudiants sur les jeunes aux États-Unis. De nombreux cas de suicide, de dépression et d’autres formes de problèmes de santé mentale ont été attribués aux difficultés de remboursement des prêts étudiants. Aux États-Unis, le taux de suicide le plus élevé concerne les médecins très bien rémunérés qui, par ailleurs, empruntent également beaucoup pour financer leurs études. La médecine en tant que profession était autrefois réservée à ceux qui s’engageaient pour le bien-être et le confort de l’être humain, aujourd’hui, elle est tellement monétisée qu’il est déconcertant d’imaginer son avenir dans cette partie du monde.

L’esprit africain de l’Ubuntu, où les communautés veillent les unes sur les autres d’une certaine manière,  en particulier dans le cadre de la famille élargie, sera affecté par la politique de prêt aux étudiants. Il est courant dans de nombreuses communautés africaines que les membres de la communauté contribuent financièrement à l’éducation des jeunes membres de la communauté qui ne peuvent pas se permettre de faire des études. Avec l’introduction de cette politique, cependant, les gens pourraient commencer à se demander pourquoi ils devraient contribuer à envoyer un membre de la communauté ou un pupille à l’école alors que cette personne peut demander un prêt étudiant. Il s’ensuit que lorsqu’une personne étudie grâce à un prêt, elle se sent moins attachée à la communauté, ce qui conduit le continent à reproduire le mode de vie profondément isolant et solitaire de l’Occident, que Mère Theresa appelait “la lèpre de l’Occident”.

Garantir une population bien éduquée

L’absence de prêts étudiants ne signifie pas que la population est moins instruite. L’enseignement universitaire est toujours gratuit dans de nombreux pays dont les populations comptent parmi les plus instruites, comme la Suède, l’Allemagne et la Finlande. Les prêts étudiants ne devraient pas être pris en compte dans les discussions sur l’augmentation du niveau d’éducation des citoyens. L’avènement des prêts étudiants dans les pays du Nord est intervenu à un moment où cette partie du monde avait déjà atteint des stades avancés de développement. Malgré cela, les effets de cette politique menacent d’échapper à tout contrôle. Il n’y a aucune raison pour que les pays africains copient une idée aussi erronée.

La première étape consiste à s’attaquer au problème de la corruption. Le Nigeria est si naturellement doté que, si la corruption était combattue, aucun Nigérian désireux et capable d’étudier ne devrait jamais avoir à s’inquiéter du financement de ses études. L’évasion fiscale pratiquée par les multinationales opérant au Nigeria coûte des milliards de dollars au pays. Entre 2007 et 2017, le Nigeria a perdu plus de 178 milliards de dollars à cause de l’évasion fiscale. Selon le Service fédéral des impôts, le Federal Inland Revenue Service (FIRS) du Nigéria, “les riches multinationales ne paient pas les impôts qu’ils doivent, et paient encore moins leurs impôts volontairement.”

Le volume non comptabilisé de minerais illégalement exportés du Nigeria pourrait à lui seul fournir des bourses d’études à tous les jeunes Nigérians dans le besoin. Certains estiment que le Nigeria perd environ 3 milliards de dollars par an en raison de l’exportation illégale de ressources minérales. Uche Ogar, ministre d’État aux mines et à l’acier du Nigeria, a déclaré en 2021 que le pays avait perdu plus de 5 milliards de dollars en revenus liés à l’exploitation de l’or entre 2012 et 2018. Le Bureau national des statistiques (NBS) estime que les opérations minières illicites dans le pays entraînent une perte de plus de 9 milliards de dollars tous les deux ans.

La corruption, le favoritisme et la bureaucratie sont tous responsables de l’échec du fonds fiscal pour l’éducation du Nigeria, qui a été créé pour résoudre les nombreux défis financiers auxquels est confronté le secteur de l’éducation du pays. S’il est bien exploité, le fonds de taxation de l’éducation du Nigeria contribuera grandement à régler les frais de scolarité et les droits d’inscription des étudiants.

En outre, la responsabilité sociale des entreprises axée sur l’éducation est une nécessité et devrait être activement promue parmi les entreprises et les organisations au Nigeria.

Le défi, ici, est de lutter contre la corruption et de veiller à ce que tout ce qui est généré est utilisé à bon escient. Il faut explorer toutes les voies pour freiner la corruption au Nigeria. Forcer nos jeunes à s’endetter pour étudier revient à leur faire payer les conséquences de la corruption qui caractérise la nation depuis des décennies, ce qui est injuste.

Copier le travail de quelqu’un d’autre est considéré comme une faute professionnelle dans le domaine de l’éducation ; cela s’applique également à la copie des politiques éducatives d’un pays pour les transposer dans un autre.  L’éducation, qu’il s’agisse de l’apprentissage, des programmes, de la pédagogie, de l’administration et de ses autres aspects, est bénéfique pour les sociétés lorsqu’elle repose sur des idées originales. Les décideurs politiques du Nigeria ont peut-être institué la récente loi sur les prêts aux étudiants avec les meilleures intentions du monde ; cependant, les conventions et les précédents où cette pratique a été mise en place rendent important de réexaminer la politique avant de l’étendre à la jeunesse nigériane.

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